สายตาที่ว่างเปล่าและงุนงง สิ่งที่ฉันได้พบเมื่อบอกคนอื่นๆ ว่าฉันกำลังมุ่งหน้าไปยัง Canouan ซึ่งเป็นเกาะเล็กๆ ที่มีเนื้อที่ 3 ตารางไมล์ เป็นเพียงเกาะหนึ่งใน 32 แห่งในเขตเซนต์วินเซนต์และเกรนาดีนส์ “ที่ไหนล่ะ” เพื่อนของฉัน แม้แต่คนที่เดินทางไกลที่สุดก็จะถาม ฉันดึงแผนที่บนโทรศัพท์ของฉัน ลากนิ้วไปตามทะเลแคริบเบียน บีบหน้าจอเข้าและออก ในที่สุดก็ชี้ไปที่จุดรูปเครื่องหมายคำถามซึ่งล้อมรอบด้วยบาร์เบโดส เซนต์ลูเซีย และเกรเนดา ฉันรอการตรวจจับริบหรี่ “ไม่เคยได้ยินเรื่องนี้” พวกเขาจะพูด ความจริงก็คือฉันไม่ได้อย่างใดอย่างหนึ่ง

Canouan เป็นเรื่องลึกลับในทะเลแคริบเบียน : เพียงแค่บิน 45 นาทีจากบาร์เบโดสอันเป็นที่รัก มันก็ยังคงเป็นความลับ ยกเว้นองคมนตรีไม่กี่คน — ฝูงชนที่รู้จักซึ่งมาจอดเรือยอทช์ราคาล้านเหรียญ (โรเบิร์ต ดาวนีย์ จูเนียร์) หรือหลบปาปารัสซี่ (จอร์จ คลูนีย์, ลีโอนาร์โด ดิคาปริโอ) มันถูกขนานนามว่าเป็น “สถานที่ที่มหาเศรษฐีหนีไปหาเศรษฐี”

ไม่นานมานี้เกาะนี้ไม่มีน้ำประปาหรือถนนลาดยาง และมีจำนวนเต่ามากกว่ามนุษย์ ตอนนี้ มีรันเวย์สำหรับเครื่องบินเจ็ตส่วนตัวโรงแรมหรูและวิลล่าแห่งใหม่มากมาย และท่าจอดเรือมูลค่าหลายล้านดอลลาร์สำหรับเรือยอทช์ขนาดใหญ่ ทว่าการมาถึงยังรู้สึกเหมือนได้ค้นพบสิ่งใหม่

จากเครื่องบิน Canouan เลียนแบบหมู่เกาะแคริบเบียน อื่น ๆ อีกมากมาย : น้ำทะเลสีฟ้าคราม ถูกขัดจังหวะด้วยเนินเขาสีเขียวมรกตและเรือใบที่เนียนเรียบ – ทุกจุดหมายปลายทางเขตร้อนความคิดโบราณแสดงเต็มจากด้านบน เมื่อเข้าใกล้เกาะอย่างเงียบๆ ถนนจะเผยให้เห็นชาวบ้านที่รวมตัวกันบนถนนในหมู่บ้านเล็กๆ ที่มีชีวิตชีวา และมองเห็นวิวมหาสมุทรที่ไม่มีใครเห็นได้จากทุกโค้ง ไม่มีกลุ่มผู้โดยสารล่องเรือ ไม่มีร้านชอตช์เกะที่ดูน่าเบื่อ ไม่มีพื้นที่ที่ได้รับการพัฒนามากเกินไปซึ่งเต็มไปด้วยโรงแรมและร้านอาหาร ที่นี่ การจราจรหมายถึงการทำลายเพื่อให้เต่าผ่านไป (Canouan เป็นคำ Carib สำหรับ “เกาะเต่า”) และธรรมชาติก็ยังไม่ถูกทำลายจนคุณรู้สึกราวกับว่าคุณเป็นคนแรกที่มาเยี่ยม ยิ่งไปกว่านั้น ทุกอย่างอยู่ใต้แถบพายุเฮอริเคน ขับให้ปราศจากพายุที่พัดถล่มภูมิภาคมาในอดีต ดังนั้นจึงไม่มีเวลาเลวร้ายให้ไปเยือน

เสน่ห์นั้นชัดเจน ดังนั้นโปรไฟล์ที่เงียบสงัดของมันอาจเป็นเพราะที่อยู่ที่ค่อนข้างห่างไกล ซึ่งสามารถเข้าถึงได้ผ่านบริการเช่าเหมาลำส่วนตัวแม้ว่าบริการเรือข้ามฟากและเที่ยวบินเชิงพาณิชย์ – หลังหยุดที่เกาะอื่น ๆ อีกหลายแห่ง – ก็เป็นทางเลือกเช่นกัน (เครื่องบินเจ็ทของแมนดาริน โอเรียนเต็ลเองก็ใช้เวลากระโดดจากฮับอย่างเซนต์ลูเซีย บาร์เบโดส เซนต์วินเซนต์ และเกรเนดา 20 ถึง 25 นาทีด้วย)

เราบินจากนิวยอร์กไปยังบาร์เบโดส โดยทีมงานที่ทุ่มเทพาเราไปที่เที่ยวบิน SVG Air แบบส่วนตัว เพื่อดูแลสัมภาระและเอกสารเกี่ยวกับโรคระบาด 20 นาทีหลังจากแตะพื้นแอสฟัลต์ เราก็มาถึงแมนดาริน โอเรียนเต็ลรีสอร์ทที่มีรั้วรอบขอบชิดที่สวยงาม ซึ่งได้เปิด Pink Sands Club ใหม่ในปี 2018

ตั้งอยู่บนพื้นที่ 1,200 เอเคอร์ ที่พักริมชายหาดไม่จำเป็นต้องโปรโมทตัวเองให้เป็นที่พักสุดหรู ห้องสวีท 26 ห้องและวิลล่า 13 หลัง ซึ่งทั้งหมดหันหน้าเข้าหาชายหาดและมีพ่อบ้านส่วนตัวเป็นเครื่องพิสูจน์ที่เพียงพอ ห้องสวีทมีพื้นที่มากกว่าพื้นที่กว้างขวาง โดยเริ่มต้นที่ 1,300 ตารางฟุต พร้อมห้องน้ำหินอ่อนและระเบียงหรือสวนที่อยู่ห่างจากหาดทรายเพียงไม่กี่ก้าว วิวที่ดียิ่งขึ้นเพียงแค่มีน้ำแตงโมสดหนึ่งแก้วอยู่ในมือ และในขณะที่ที่พักสุดเก๋ไก๋ที่ห่างไกลจากโลกนี้ถือเป็นเรื่องปกติในทะเลแคริบเบียน แต่วิลล่าหลายหลังบนเนินเขาของแมนดารินก็อยู่ในลีกของตัวเอง: สระว่ายน้ำอินฟินิตี้ส่วนตัว ลานกลางแจ้ง ลิฟต์ (บางส่วน) และมากกว่า 5,000 ตารางฟุต ของพื้นที่เป็นมาตรฐานในแต่ละคอนหรูหรา

แม้ที่นี่จะเป็นด่านหน้าแคริบเบียนแห่งแรกของแมนดาริน แต่โรงแรมก็ยอมรับต้นกำเนิดด้วยสีชมพูอันเป็นเอกลักษณ์ ตั้งแต่ร่มที่กระจายอยู่ทั่วชายหาดไปจนถึงเก้าอี้เอนหลังริมสระน้ำไร้ขอบอันน่าทึ่งที่ดูเหมือนตกลงไปในมหาสมุทร

การรับรองความหรูหราของรีสอร์ทก็นับรวมในอาหารด้วยเช่นกัน ไม่ว่าคุณจะเลือกเติมพลังที่ร้านอาหารชั้นเลิศ ในห้องสวีทของคุณ หรือบนชายหาดโดยตรงเพื่อรับประทานอาหารมื้อส่วนตัวใต้แสงเทียน เหยียบย่ำทราย และอื่นๆ (สั่งเด็กปลาเค็มและแป้งมะพร้าวเป็นอาหารเช้า) โรงแรมยังสามารถจัดปิกนิกสไตล์คนเรือแตกบนชายหาดอันเงียบสงบเพื่อสัมผัสประสบการณ์แบบโรบินสัน ครูโซ

Canouan Estate (นั่งเรือพายสั้นๆ) ยังมีร้านอาหารอร่อย 2 แห่ง ได้แก่ L’Ance Guyac และ Shell Beach และSoho Beach Houseซึ่งเพิ่งเปิดใหม่บนเกาะนี้ และ Shenanigans ก็เหมาะสำหรับผู้ที่ต้องการเสี่ยงภัยจากอสังหาริมทรัพย์ ไม่ว่าคุณจะทานอาหารที่ใด เริ่มต้นตอนเย็นด้วยการจิบเครื่องดื่มเย็นๆ ที่ Turtles ค็อกเทลบาร์ที่ดูเหมือนถูกดึงมาจาก Hamptons

แมนดาริน โอเรียนเต็ล บนเกาะ Canouan
แล้วก็มีสปา: ไม่ต้องจำนนต่อข้อ จำกัด ด้านสิ่งแวดล้อม ห้องบำบัดรักษาทั้งหมดซ่อนตัวอยู่ตรงภูเขาที่ดูแลน้ำ นอกจากนี้ ที่พักยังได้เปิดตัววิลล่า เหนือน้ำ 2 หลังเมื่อเร็วๆ นี้ ที่มีระเบียงกลางแจ้ง ห้องอบไอน้ำ และพื้นกระจก เพื่อให้แขกสามารถมองดูน้ำทะเลสีฟ้าครามขณะที่พวกเขาล่องลอยออกไประหว่างการนวด ขัดหน้า หรือขัดผิวกาย

มีหลายสิ่งให้ดึงดูดนักท่องเที่ยวที่กระตือรือร้นเช่นกัน เช่น ออกรอบกอล์ฟที่สนามกอล์ฟที่ออกแบบโดย Jim Fazio ตามด้วยค็อกเทลยามพระอาทิตย์ตกที่หลุมที่ 13 หรือล่องเรือใบ กระดานยืนพาย หรือเรือคายัค

ประสบการณ์การเข้าพักเกาะ Canouan และ Mandarin Oriental
เช้าวันหนึ่ง ฉันเลือกเส้นทางระยะสั้น – แม้ว่าจะสูงชันอย่างหลอกลวงก็ตาม – ปีนขึ้นไปบน Mount Royal กับ Kezzy ไกด์ธรรมชาติของแมนดาริน ฉันยกแขนขึ้นและยกเข่าขึ้นเพื่อให้โมเมนตัมดำเนินต่อไป ฉันดึงขึ้นไปบนยอดเขาสูง 877 ฟุต ซึ่งเป็นจุดที่สูงที่สุดบนเกาะ หยุดชื่นชมเต่าและปูทหารที่เราร่วมเดินทางด้วย จนกระทั่งมีนกฮัมมิงเบิร์ด การโผไปมาระหว่างกิ่งก้านทำให้ฉันจ้องมองลงมา การไปถึงจุดสูงสุดได้ลบความทรงจำของฉันเกี่ยวกับความพยายามที่จะไปที่นั่นในทันที: ทิวทัศน์อันน่าทึ่ง รวมถึง Mustique ที่อยู่ใกล้เคียง เกาะ Union และ Petit St. Vincent ที่คลี่คลายไปในทุกทิศทาง ฉันถาม Kezzy ที่เข้าตีเส้นทางแทบทุกวันว่าเขาเบื่อวิวไหม “ไม่เคย” เขากล่าว

ดูเหมือนว่าจะเป็นธีมบนเกาะ เช้าวันรุ่งขึ้น เราแล่นเรือออกไปที่ Tobago Cays ประคองเกาะห้าเกาะที่ไม่มีคนอาศัยอยู่และแนวปะการังที่ได้รับการคุ้มครองด้วยการดำน้ำตื้นที่ดีที่สุดในทะเลแคริบเบียน ฉันคิดในใจว่า ณ ที่ใดที่หนึ่งระหว่างการว่ายน้ำเคียงข้างเต่าสีเขียวสามตัวและฝูงปลากระเบนและเม่นทะเล ฉันคิดในใจ เรื่องนี้ดีเกินกว่าจะเป็นจริงได้ บ่ายวันนั้น ขณะที่เรานั่งเรือคาตามารันกลับไปที่โรงแรม ไกด์ของเราเล่าโดยไม่บอกกล่าว “ฉันชอบน้ำ ทุกวันแตกต่างกัน — ไม่มีวันเก่า”

แม้ว่าจะมีกิจกรรมไม่กี่อย่างที่อยู่นอกประตูของภาษาจีนกลาง แต่ก็ไม่จำเป็นต้องมีกำหนดการเดินทางที่คับคั่ง เกือบทุกวัน ฉันพบว่าตัวเองกำลังนอนเล่นอยู่บนพื้นทรายหน้าห้องสวีทมากกว่าสิบครั้งต่อวัน จุ่มนิ้วเท้าลงไปครู่หนึ่ง มองดูคลื่นเต้นรำช้าๆ ในสายลมยามเย็น ในตอนบ่าย ฉันจะนอนเอนกายอ่านหนังสือบนเก้าอี้ และจบแต่ละบทด้วยการลงเล่นน้ำทะเล

ในวันสุดท้ายของฉัน ฉันถ่ายรูปมหาสมุทรเป็นภาพสุดท้ายที่โปร่งแสงภายใต้ดวงอาทิตย์ตอนเที่ยง และส่งข้อความให้เพื่อนพร้อมคำบรรยายว่า “เราต้องกลับมา” ท้ายที่สุดฉันไม่ใช่คนที่จะเก็บความลับ