อุซเบกิสถานและเติร์กเมนิสถานสูงตระหง่านระหว่างทะเลแคสเปียนและอาราล และทอดยาวไปทั่วคาซัคสถาน อุซเบกิสถานและเติร์กเมนิสถาน ที่ราบสูงอุสตีวร์ตเป็นพื้นที่ห่างไกลพิเศษสุดของหุบเขาดินเหนียวทะเลทรายที่ไหม้เกรียมซึ่งไหลลงสู่ยอดแหลมและเมซาสีแดงสนิม พื้นที่ 200,000 ตารางกิโลเมตรที่อยู่นอกโลกนี้มีขนาดประมาณเท่ากับอังกฤษและสกอตแลนด์รวมกัน

แต่ด้วยปริมาณน้ำฝนรายปีน้อยกว่า 13 ซม. และอุณหภูมิตามฤดูกาลที่รุนแรงซึ่งแกว่งไปมาระหว่าง 40°C ถึง −40°C พื้นที่แห้งแล้งจึงมีพื้นที่เพียงบางส่วนเท่านั้น ชนเผ่ากึ่งเร่ร่อนที่มีประชากร ทว่า เมื่อมองให้ลึกลงไปถึงดินแดนที่ดูเหมือนรกร้างแห่งนี้เผยให้เห็นชุดของป้อมปราการโบราณที่ลึกลับ ซึ่งบ่งบอกว่าผู้คนรอดชีวิตและเติบโตได้แม้ในสภาพอากาศที่เลวร้ายเช่นนี้